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美国高清电视遭遇瓶颈 有线公司想法解决
2006年6月7日 10:52  来源:网易科技

    经过政府官员和企业经理多年的暗战和衡量之后,高清晰电视(HD TV)革命最终在美国成功了。今年美国消费者购买的HDTV首次超越了模拟电视。摩根士丹利估计,到年底将会有近26%的美国家庭可享受HD电视和影院音效,到2010年这个比例将达到67.6%。

    对于电视行业来说这是一个好消息,真的吗?对有线电视运营商可能不是。他们的线路被太多的电视频道和新服务占据了,包括VOD(定制视频)、宽带网络和电话,对于即将到来的HD频道很多公司难以找到足够的带宽。Sanford C. Bernstein的克雷格-莫菲特(Craig Moffett)认为,有线电视运营商需要大量的带宽,并且要迅速行动,因为HDTV太热了。

    经理们称他们正在采取行动。但他们解决带宽问题的计划将引起众多用户的抱怨,至少在短期内是如此,特别是那些讨厌在电视机上安装机顶盒的人。例如一种方案是将有线电视用户的频道数减少数十个,迫使他们每月额外支付10美元或更多以保留这些频道。另一种补救方案是在HDTV上安装一个CableCard接口。除麻烦和昂贵外,两种方案都将使联邦政府的十年努力出现倒退,迫使消费者不再使用机顶盒。但运营商似乎愿意冒险。他们担心如果听这些如莫菲特的警告,他们将失去6500万的卫星电视用户,同时电话公司也准备提供大量的HDTV频道。

    有线电视公司Charter Communications前CEO和现任卫星电视公司EchoStar的副主席卡尔-沃格尔(Carl Vogel)称,这对他们是很好的对比,他们将努力成为最好的电视服务商。为此DirecTV和EchoStar公司都准备发射新的卫星和使用其他手段提供至少150个国家的HD频道,及每个国家的地方电视台节目。Satellite Business News的编辑和发行人鲍伯-舍曼(Bob Scherman)称,卫星电视的好处在于不必担心能传输多少个频道,只要关心有多少个频道。同时电话公司Verizon正在打造顶级的可传送210个HD频道及所有模拟电视频道的光纤网络。

    没有模拟的负担

    这些新竞争者一直都是数字化(所有的节目都是用字节传输的),因此不用担心是电视机是为卫星准备还是为电话使用。他们的用户只需一个接收器就可将信号转化为图象。更重要的是全数字化可提高带宽的利用率,一个模拟频道的带宽可容纳10个标准数字频道。相对来说有线电视的光揽立足点是模拟电视,通常只能提供70个模拟频道,而且大多数流行频道用户是用有线电视观看节目,没有机顶盒。提供这些模拟信号已经利用了2/3的带宽,即使该行业在过去十年里花费了1000亿美元改造网络用于交互服务。得益于模拟时代的遗产,大多数有线电视运营商有能力提供12个HD频道,但这也只是DirecTV和EchoStar已经提供的一半。

    摩根士丹利的理查德-比罗蒂(Richard Bilotti)写道,这种差距可能继续扩大,卫星公司领先了2-3年的时间。不平衡损害了有线电视公司的利益。他们的地方业务可很容易提供来自ABC、CBS、FOX、NBC和PBS的节目,但全国性的节目却不容易获得。美国500多个国家电视网络有30个左右是HD,主要是体育、电影和色情频道。Pali Capital的理查德-格林非尔德(Richard Greenfield)写道,一些想解决带宽紧缺问题的有线运营商,已经要求其他电视网络推迟到2007年发布新的HD频道。直到目前出于自身原因,节目制作人一直满足于让HD暂停。

    Discovery电视网络的营销总裁比尔-古德怀恩(Bill Goodwyn)称,对于内容公司来说HD是昂贵的建议,很多制作人在等待足够的观众购买了HDTV。但这种等待似乎即将过去,数月来HGTV、Food Network、National Geographic和A&E陆续推出了HD计划。Lifetime的运营、信息系统及技术副总裁Gwynne McConkey认为,现在处于一个转折点,预计年内将宣布HD服务。然而小的电视台对是否也要加入HD行列很犹豫,他们害怕光缆的带宽问题将导致Comcast和时代华纳等巨头会为自己的网络而留一手。Yankees' Yes Network的首席执行官Tracy Dolgin称,富人会更富、穷人会更穷,如裁缝频道(Sewing Channel)就不会有HD。

    带宽“创可贴”

    想提供更HD频道的有线电视公司推出了两大基础战略。

    一、放弃模拟频道(并提供为有线准备的电视机)。Comcast公司首席技术官David Fellows认为,首先当我们开始提供更多HD图象时,应该放弃一个模拟频道,以便放置三个HD频道。这种方案的好处是:简单廉价、CableCards依然可使用,但也存在风险。通过砍掉模拟服务,运营商会迫使消费者购买数字服务和机顶盒。由于必须购买机顶盒,消费者可能会转到卫星或电话公司。Fellows称,为避免出现这种情况他们可能选择保留20或30个模拟频道,这就是说厨房里的电视依然是为有线准备的。

    二、保留模拟服务(放弃CableCards)。时代华纳、Cox和其他运营商喜欢的一种方案叫“可转换数字广播”,允许在不影响模拟用户时提供更多HD频道。但这可能对数字电视用户和其他为CableCards设计的设备有影响。目前运营商是通过主干光纤网络发送所有频道,同时也通过容量小些的同轴光缆绕过邻居进入用户家庭。为有线准备的电视调谐器、有线机顶盒或CableCard可阻止除允许频道外的所有频道。通过可转换数字广播运营商可通过主干线路发送所有频道。该系统能通过邻居线路传送模拟频道,但数字频道只能在机顶盒上选择。在同轴光缆上传输的不是300个数字频道而是60个,以便邻居可在任何时候观看。这可为HD的传输留出空间。

    BigBand Networks公司的Seth Kenvin称,可像VOD一样有效地利用数字广播,用户不知道发生了什么事。时代华纳已经在三个城市配置了可转换数字广播并计划推广到所有系统中。Cox和Cablevision也都在制定配置计划。时代华纳有线的首席技术官Mike LaJoie称,如果你不进行转换将占用所有频段,一旦我们正确转换可增加很多频道而不会过载。该系统也获得投资者的青睐,因为他们担心在每一台模拟电视机安装机顶盒的费用太高。莫菲特称,实现全数字化每位用户将支付100美元,而可转换数字广播只要5美元。

    放弃CableCards

    对运营商和投资者来说是好消息,但对购买了用CableCard解码数字信号的电视机和数字视频刻录机的用户是坏消息。美国联邦电信委员会(FCC)要求有线电视行业支持这种卡,作为满足1996国会法案让消费者自由选择是否购买机顶盒的第一步。但自从2004年7月起约400种产品使用了这种卡,包括大量的HDTV,只能接收信号而不能向交换系统发送辨别哪个频道可通过传输到邻居那的信息。去年当时代华纳安装可转换数字系统时,圣迭戈的CableCard用户知道了这意味着什么。他们失去了East Coast的数个收费频道。公司发出的一封信也警告HD电视用户,他们可能无法观看到增加的HD频道。作为补偿公司称将向他们提供数字机顶盒的一年免费使用。

    TV和DVR生产商称,这是一种后退。消费电子协会(Consumer Electronics Association)的发言人Jeffrey Joseph称,他们认为转换数字广播将使有线电视正在破坏CableCard和阻碍它的使用,虽然已经销售的为CableCard准备的数字电视机超过了100万台,但运营商的半心半意意味着只有15万个CableCard可使用。对此FCC一位女发言人拒绝发表评论,只称可支持交互电视和可转换数字广播的新CableCard标准正在取得进展。

 

 
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